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COURRIER DE CHINE
Vo. China Clipper





Année : 1936
Pays : États-Unis
Genre : Drame
Durée : 1 h 25 min.
Noir et blanc

Réalisateur: Ray ENRIGHT
Scénario : Frank WEAD

Principaux acteurs :
Pat O'BRIEN (Dave Logan), Beverly ROBERTS (Jean 'Skippy' Logan), Ross ALEXANDER (Tom Collins), Humphrey BOGART (Hap Stuart), Marie WILSON (Sunny Avery) Joseph CREHAN (Jim Horn), Joe KING (Mr. Pierson), Addison RICHARDS (Mr. B.C. Hill) Ruth ROBINSON (Mme. Brunn), Henry B. WALTHALL (Dad Brunn), Carlyle MOORE Jr. (opérateur radio), Lyle MORAINE (mécanicien), Dennis MOORE (copilote), Wayne MORRIS (navigateur), Alexander CROSS (Bill Andrews, mécanicien)

Producteurs : Samuel BISCHOFF, Louis F. EDELMAN, Hal B. WALLIS, Jack L. WARNER
Musique : W. Franke HARLING, Bernhard KAUN, Heinz ROEMHELD
Photo : Arthur EDESON
Prises de vues aériennes : Elmer DYER
Compagnie distributrice : Warner Bros.

Avions :
-Martin M-130 c/n 558, NC14716
-Lockheed Vega 5C c/n 100, NC48M
-Fokker F-10A c/n 1042, NC582K
-Douglas Dolphin 1 Special c/n 999, NC967Y
-Consolidated model 16 Commodore (images d'archives)
-Sikorsky S-40 (en arrière plan)
-Sikorsky S-42 Clipper
-Ford Tri-motor 4 ATE (images d'archives)
-Keystone LB-7 (images d'archives)
-Keystone B-4A (images d'archives)




Notre avis :

Ce film est dédié à la Pan American Airways System et à la compagnie Glen L. Martin qui construisit l’hydravion baptisé "China Clipper". Il est indiqué que l’histoire est fictive et que toute ressemblance avec des personnages ou des faits réels serait pure coïncidence... Mais le scénario écrit par un spécialiste des films d’aviation, Frank WEAD, s’inspire de faits authentiques. Quant aux personnages, ils sont clairement identifiables : Pat O’Brien joue le rôle de Juan Trippe, le directeur de la compagnie PAA, Ross Alexander est le commandant Hugh Wells, Humphrey Bogart personnifie le commandant Edward Musick, le plus célèbre pilote de la PAA, Henry B. Walthall est Igor Sikorsky, mais un Sikorsky bien fatigué, l’acteur mourra d’ailleurs pendant le tournage ! La compagnie PAA aurait été contactée par la Warner afin de participer activement à la réalisation du film, mais elle aurait refusé, bien que ce film soit une publicité déguisée pour elle. La production put néanmoins filmer sur la base de PAA, à Alameda (CA).

L’histoire nous présente Dave Logan, un travailleur acharné, sacrifiant son confort et son mariage afin de poursuivre son rêve d’établir des lignes aériennes commerciales à longue distance. Inspiré par le vol de Lindbergh entre New York et Paris, Logan réunit une petite équipe de mécaniciens et de pilotes qui doivent supporter son caractère irascible et ses méthodes de travail harassantes. A ce groupe se joint Hap Stuart, un pilote et un ancien ami de Logan qui désire reprendre du service. L’équipe compte également "Dad" Brunn, un ingénieur aéronautique que Logan presse de construire des avions de plus en plus grands et rapides. La femme de Logan, Skippy, finit par le quitter. Stuart et Collins, le partenaire de Logan, essaient de temps en temps de s’opposer à lui, mais ça ne marche pas toujours. Malgré tout, la compagnie s’étend progressivement vers Cuba, puis vers le Venezuela et le Mexique. Grâce au financement d’un milliardaire, B.B. Hill, des liaisons sont établies avec l’Amérique du Sud : Brésil, Argentine, Pérou. Skippy revient, mais son mari lui explique que son départ lui a permis de se consacrer entièrement à sa tache et que par conséquent, il ne tient pas à la garder ! Elle repart dépitée. Un grand hydravion est enfin prêt et Logan va pouvoir envisager d’établir une ligne entre la Californie et la Chine. Pour cela il convient de mettre en place une énorme infrastructure et notamment des escales bien équipées (stations radio, ateliers, magasins, hôtels...). Les pilotes s’entraînent en volant par tous les temps pour pouvoir affronter les orages du Pacifique. Skippy, décidément tenace, s’est fait engager dans la compagnie de son mari, contre son avis. Le grand jour du départ arrive enfin. Stuart est chargé de faire la première traversée du Pacifique sur le "China Clipper" à destination de Macao, avec escales à Honolulu, Midway, Wake, Guam, Manille. Malgré une météo souvent détestable, Stuart arrive à respecter les horaires. Logan a gagné, mais, il est déjà préoccupé par un autre projet, la liaison New York-Londres !


Ce film est en fait une biographie romancée de Juan Trippe jusqu’en novembre 1935, date du premier vol transpacifique. Le "China Clipper" décolla le 22 novembre d’Alameda (CA) avec Ed Musick comme commandant de bord et un certain Fred Noonan, comme navigateur. Ce dernier devait disparaître avec Amelia Earhart deux ans plus tard. Le Martin M-130 transportait 110 000 lettres et paquets. Le 29 novembre, il atterrissait à Manille, et non à Macao, comme dans le film. Macao fut effectivement le terminus de la ligne, en attendant que les Anglais donnent l’autorisation d’amerrir à Hong Kong. Les autorités britanniques, sous la pression de la compagnie nationale Imperial Airways, étaient réticentes à accorder une telle autorisation, mais elle sera accordée l’année suivante. Le nom de "China Clipper" fut donné par Juan Trippe, sa famille ayant fait fortune lors du siècle passé, en armant des voiliers, les fameux clippers, célèbres pour leur rapidité. Comme leurs ancêtres marins, les clippers de la PAA utilisèrent les océans pour établir un vaste réseau de routes aériennes. À l’époque, les pistes en dur étaient très chères, alors que l’on disposait d’innombrables ports et baies abritées. Les équipages de la PAA portaient des uniformes proches de ceux de la Marine ; il en était de même pour les grades : le commandant de bord s’appelait capitaine et le co-pilote était le second (first officer).


Charles Lindbergh fut conseiller technique de la PAA et défricha de nombreuses routes aériennes. Quand Dad Brunn dessine un hydravion (un Sikorsky S-38) sur une nappe en papier, il est fait référence à une anecdote qui se serait passée lors du vol inaugural de la liaison Miami-Colombie, en Sikorsky S-40. Lindbergh aurait dessiné, en présence de Sikorsky, au dos d’un menu, un nouvel avion qui devait donner naissance au Sikorsky S-42.

 

Transpacific


La PanAm exerçait un véritable monopole en matière de liaisons aériennes entre les États-Unis et l’étranger. Bénéficiant de l’appui de Washington, la compagnie représentait les intérêts économiques américains à l’étranger. Dans le Pacifique, elle contrebalançait l’influence japonaise et affirmait la présence américaine. Les Japonais ne s’y étaient pas trompés et quelques jours avant le vol inaugural du "China Clipper", deux Japonais furent surpris à l’intérieur de l’avion, en train de saboter l’appareil gonio ! Les escales de la PanAm, Midway, Wake, Guam, deviendront des bases militaires importantes pendant la guerre.

Ce film à la gloire des ailes américaines est un témoignage de la constitution d’une grande compagnie aérienne, mais aussi un classique du genre, un grand "air epic" que tout aérocinéphile se doit d’avoir vu. Sur le plan technique, il n’y a pas grand chose à redire, si ce n’est qu’en 1935, les contacts entre la base de la PAA à Alameda et les clippers se faisaient essentiellement en morse, les communications en phonie étant de trop courte portée et sujettes à un important bruit de fond statique, en zone tropicale. Le "China Clipper calling Alameda..." est donc du cinéma... parlant !




Les avions du film :

Le Martin M-130 (c/n 558, NC14716) est un des principaux acteurs du film, au même titre que Pat O’BRIEN ou Humphrey BOGART. Le tout premier Clipper de la PAA fut un Sikorsky S-40 (American Clipper), mis en service en 1931, puis vinrent les S-42, mis en service trois ans plus tard, sur la ligne Miami-Buenos Aires, couverte en six jours. On voit ces deux types d'appareils en arrière-plan, sur le tarmac de la base de PAA, à Alameda. Filmé au sol sur son berceau de lancement, le Martin de la PAA apparaît aussi sur plusieurs bandes d’actualités bien insérées dans le film ; on le voit ainsi survoler le pont du Golden Gate, en cours de construction, atterrir à Honolulu ou faire un passage à basse altitude sur la balise radio de l’île de Midway. Cet avion avait un équipage de cinq à neuf hommes et pouvait transporter jusqu’à quarante-six passagers, ou dix-huit pour les vols de nuit. Le cockpit de l’hydravion fut recréé en studio, mais avec des dimensions plus généreuses que l’original. Le "China Clipper" était appelé familièrement par les membres de la compagnie "Sweet sixteen" en référence aux derniers chiffres de son matricule. Il sera suivi par deux autres Martin du même type, le "Hawaii Clipper" et le "Philippine Clipper", tous appelés "China Clipper" par la clientèle. Le Martin M-130 apparaîtra dans la série "Ace Drummond" (1936) et dans quatre films : "Fly away baby" (1937), "Secret service of the air" (1937), "Too hot to handle" (1938) et "Bombay Clipper" (1942). Premier mis en service et constamment modernisé, le "China Clipper" fit plus d’heures de vol que les deux autres clippers, mais tous eurent un destin tragique. Le "Hawaii Clipper" disparut entre Guam et Manille, le 28 juillet 1938 et le "Philippine Clipper" percuta une montagne près de San Francisco le 20 janvier 1943 ; quant au "China Clipper", il heurta un objet flottant en atterrissant à Port of Spain (Trinidad) et coula en entraînant dans la mort vingt-trois personnes, le 8 janvier 1945.

Le premier avion apparaissant dans le film est un Lockheed Vega vu de face, survolant un aérodrome, le "Philadelphia Terminal", pour évoquer les débuts de Logan à la tête d’une petite compagnie de charter pour gens aisés, qui rappelle le "Honeymoon express" de Paul MANTZ, dont c’est le Vega 5C (NC48M). Paul Mantz participa, avec Elmer Dyer et H. F. Koenekamp, aux prises de vues aériennes.

La première ligne entre Miami et La Havane fut ouverte par PAA avec des trimoteurs terrestres Fokker F-VII, le 28 octobre 1927, mais trois mois plus tard, ce furent effectivement des Fokker F-10A qui assurèrent un vol quotidien entre la Floride et Cuba. Pendant la Prohibition, aux États-Unis, Cuba était une destination très prisée par une clientèle aisée, mais en plus…assoiffée, l’alcool y étant en vente libre !  Le Fokker F-10A qu’on voit dans le film est  le "NC582K" (c/n 1042) qui n'appartenait pas à PAA, mais à Western Air Express puis Transcontinental & Western Airlines qui l'utilisèrent de 1929 à 1935, une longue carrière pour cet avion ayant une aile en bois. Il apparait dans le film sans aucune décoration, ni marque extérieure à part son matricule.

BOGART s’entraîne au vol par mauvais temps aux commandes d’un Douglas Dolphin 1 Special (c/n 999, NC967Y); cet avion apparaît au moins dans deux autres films en 1939 et 1940. Il appartenait à la compagnie Wilmington-Catalina Airline (CA) et fit, pendant dix ans, des milliers de navettes entre Los Angeles et l’île de Catalina, sans aucun accident.

La PAA avait acheté en 1934, deux Dolphin (NC14239, 14240), mais ce n'était pas pour la formation du personnel. Ils furent expédiés à Shanghai, et livrés à la compagnie chinoise CNAC (dont PAA était l'actionnaire principal) qui les mit en service sur les lignes intérieures reliant ce grand port avec Canton, Fuchou, Amoy….

Enfin, le film utilise des bandes d’actualités sur lesquelles on aperçoit un hydravion Consolidated model 16, un Ford Tri-motor 4 ATE "US Air Mail" de la PAA, au Pérou, des bombardiers biplans Keystone LB-7 et B-4A, plutôt obsolètes, venus accueillir le "China Clipper" au-dessus d’Honolulu.

Après le passage du cyclone à Cuba, on nous montre un Fairchild 71 muni de flotteurs, renversé sur le dos ! La PAA possédait 31 petits appareils de ce type qui furent utilisés en octobre 1927 pour transporter le courrier entre Key West et La Havane.




Christian Santoir


*Film en vente sur amazon.com
 
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Creation date : 03/05/2007 : 21:50
Last update : 30/11/2013 : 10:45
Category : - Films
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